Battle of the Sexes

Categorie: 
Langspeelfilm
Productiejaar: 
2017
Releasedatum: 
08/11/2017
Filmgenre: 
Biografie
Drama
Komedie
Speelfilm
Sport
Speelduur: 
121 minuten
Verdeler: 
20th Century Fox
Regisseur: 
Valerie Faris
Jonathan Dayton
Producent: 
Christian Colson
Danny Boyle
Robert Graf
Director of Photography: 
Linus Sandgren
Uitvoerend Producent: 
Judy Becker
Beeldmonteur: 
Pamela Martin
Productie Ontwerper: 
Judy Becker
Kostuumontwerper: 
Mary Zophres
Componist: 
Nicholas Britell
Emma Stone
/  
Billie Jean King
Steve Carell
/  
Bobby Riggs
Elisabeth Shue
/  
Priscilla Riggs
Andrea Riseborough
/  
Marilyn Barnett
Sarah Silverman
/  
Gladys Heldman
Bill Pullman
/  
Jack Kramer
Alan Cumming
/  
Cuthbert 'Ted' Tinling
Austin Stowell
/  
Larry King
Jessica McNamee
/  
Margaret Court
Natalie Morales
/  
Rosie Casals
Fred Armisen
/  
Rheo Blair
Martha MacIsaac
/  
Jane 'Peaches' Bartkowicz
Mickey Summer
/  
Valerie Ziegenfuss
Bridey Elliott
/  
Julie Heldman
Eric Chrisstian Olsen
/  
Lornie Kuhle

Game, set en match. Het zijn voor de hand liggende openingswoorden bij deze recensie van een entertainende reconstructie over een gedenkwaardige tennismatch die werd gespeeld op 20 september 1973 in de Astrodome in Texas. Niet zomaar een match, maar een prestigieus en stevig gemediatiseerd treffen tussen de 29-jarige Billy Jean King, de toenmalige nummer één in het vrouwentennis en de 55-jarige Bobby Riggs, een voormalig kampioen bij de mannen die in het veteranencircuit schnabbelde. Riggs was de uitdager van dienst: hij wou bewijzen dat vrouwentennis maar bitter weinig voorstelt en dat de vrouwenkampioen niet was opgewassen tegen een mannelijke tegenspeler. Een stelling die hij kon hard maken door daarvoor al de Australische Margaret Court te verslaan, maar aan Billie Jean King had hij een zwaardere dobber.

King was niet de eerste de beste. Toen bleek dat ze stukken minder verdiende dan mannelijke tennissers bij de National Tennis League, gaf ze het mannenbastion het nakijken en richtte ze samen met een paar andere tennisspeelsters prompt een eigen federatie op. Het was die bezetenheid die er haar toe aanzette om – na de nederlaag van Margaret Court – de uitdaging van Riggs aan te nemen.

Het echtpaar Jonathan Dayton en Valerie Faris gaat met “Battle Of The Sexes” op hetzelfde feelgood-elan verder als hun gelauwerd debuut “Little Miss Sunshine”. De seventiessetting is er knal op en het maatschappelijke relevante verhaal - lagere lonen voor vrouwen zijn vandaag nog een even grote issue als veertig jaar terug - is een uitstekende ruggengraat voor dit fijn kijkstuk. Er valt over Billie Jean King bovendien meer te vertellen dan enkel maar haar opstand tegen seksistische mannen: zo moest ze er ook op toezien dat haar lesbische relatie met kapster Marilyn Barnett niet uitgroeide tot een breed in de media uitgesmeerd dispuut. Niet in het minst omdat ze toen ook gehuwd was.

Inhoudelijk zit alles snor in “Battle Of The Sexes”, cinematografisch ook. En de cast loopt eveneens gesmeerd. Het samenspel tussen Emma Stone en Steve Carell als de tennissende tegenstanders houdt de prent op hoog niveau. Stone zet zelfs de dusver beste vertolking uit haar carrière neer, en Carell excelleert eens te meer in een volwassen (komische) rol, net zoals hij dat eerder deed in het donkere “Foxcatcher” en het pompende “The Big Short”. Zijn incarnatie van slobberig gokverslaafd chauvinistisch varken is een sterk staaltje acteermagnetisme. Ook geen slecht woord over de bijrollen trouwens: daar mogen dan wel stereotypen te rapen zijn, ze worden met verve gebracht door een geïnspireerde ensemblecast. Dayton en Faris weten het evenwicht tussen historische reconstructie en dichterlijke vrijheden twee uur lang waterpas te houden. Met dank aan het sprankelende script van vaste Danny Boyle-medewerker Simon Beaufoy. Hollywood op zijn best en breedst dus. Met als resultaat misschien wel de meest publieksvriendelijke warefeitenreconstructie sinds “Hidden Figures”.

Wie de echte beelden van de match tussen King en Riggs wil zien, doet er goed aan om de rijkgestoffeerde “Battle Of The Sexes”-documentaire uit 2013 op te sporen. Wie daarna nog meer King-Riggs wil kan de zoektocht verderzetten naar de in 2001 uitgebrachte televisiefilm “When Billie Beat Bobby” (woops, spoiler) waarin Holly Hunter in het vel van Billie Jean King kroop. Al hoeft dat speuren niet echt: deze crowdpleaser heeft immers meer dan genoeg (tennis)ballen in huis om als viersterrengrandslam het bioscoopcourt in te palmen. Game, set en match dus. Of Fifty-Love zo je wil.   

Gezien op het Filmfestival van Gent.

Alex De Rouck