The Help

Productiejaar: 
2011
Categorie: 
Langspeelfilm
Releasedatum: 
28/12/2011
Verdeler: 
Walt Disney Studios Motion Pictures
Speelduur: 
146 minuten
Filmgenre: 
Speelfilm
Regisseur: 
Tate Taylor
Sissy Spacek
/  
Minny's Moeder
Viola Dvis
/  
Aibileen Clark
Octavia Spencer
/  
Minny
Allison Janney
/  
Charlotte
Bryce Dallas Howard
/  
Hilly Holbrook
Emma Stone
/  
Skeeter Phelan
Jessica Chastain

Een van de grootste hits in Amerika vorig jaar (en één van de meest verrassende) is nu eindelijk in ons landje te zien. We hebben het over “The Help”, de verfilming van Kathryn Stocketts debuutroman/bestseller uit 2009. Een verrassend geslaagde adaptatie trouwens. Geregisseerd door de vrijwel onbekende Tate Taylor (een persoonlijke vriend van Stockett) en geproduceerd door schmaltzkeizer Chris Columbus (“Home Alone”, “Stepmom”), waardoor de Filmfreakcynicus van dienst aanvankelijk dacht dat dit een kleffe huis-, tuin- en keukenprent zou worden voor een hoofdzakelijk snottervriendelijk publiek. Wat het eigenlijk is, maar dan wel eentje die zijn slag thuishaalt. “The Help” finisht immers als een entertainend en boeiend kijkstuk waarin – gemodelleerd op maat van een groot publiek - de schrijnende situatie van de zwarte huismeiden begin de jaren zestig in het zuiden van Amerika uit de doeken wordt gedaan.

De slavernij mocht toen wel afgeschaft zijn, in volle segregatiestrijd was het lot van de gekleurde huisdames en –heren er alles behalve benijdenswaardig. In dienst van de blanke 'overheerser' zorgden ze er voor het huishouden, inclusief koken en kinderen opvoeden. Net zoals hun voorouders hen voordeden in de vorige generaties. Veel verdienden ze niet met hun huiskoudkundige taken, waardoor ze vaak niet in staat waren om in het onderhoud van hun eigen familie te voorzien. Helemaal schrijnend was het voor de huishoudsters die zelf kinderen hadden, maar eigenlijk meer tijd staken in het opvoeden van de kinderen van hun blanke bazinnen. En daar nauwelijks voor beloond werden. Bovendien werden de meeste van die huishoudvrouwen heel denigrerend behandeld (en zelfs mishandeld) door de mensen voor wie ze werkten.

Aspirantschrijfster en -journaliste Skeeter Phelan (Emma Stone, meer dan ooit klaar voor de grote doorbraak) besluit om een paar van die huishoudhulpen/kindermeisjes te interviewen en hun bevindingen anoniem te publiceren in een weinig verhullend boek. Skeeter is pas afgestudeerd aan de universiteit van Mississippi en gaat terug bij haar familie wonen in Jackson, waar ook zwarte dienstmeiden werken. Zij het niet langer haar geliefde kinderoppas Constantine. Skeeter ontdekt dat haar moeder haar heeft ontslagen omdat Constantine gezien haar oudere leeftijd een slechte indruk maakte op de gasten. Niet moeilijk dat Skeeter een woedeuitbarsting krijgt, en het wordt er niet beter op als ze ziet hoe racistisch de hautaine Hilly Holbrook (Bryce Dallas Howard) met haar personeel omspringt en bovendien ook nog eens een voorstel lanceert voor een wet die verplicht dat zwart en blank naar verschillende toiletten moeten, ook als het gaat om huishoudpersoneel. Niemand van de dienstmeiden is happig om Skeeter anoniem en in het geniep informatie te verschaffen. Het is pas wanneer Aibileen (Viola Davis) en de corpulente, babbelgrage Minny (Octavia Spencer) het ijs breken, dat er kentering komt.

Stockett en Taylor gebruiken de verhaalkapstok voor een breed uitgesmeerd (de film duurt net geen twee uur en een half) epos dat zowel op dramatisch als komisch vlak de witte en zwarte schapen op het droge krijgt. Een groot deel zit in de casting: Davis en Spencer zijn uitstekend als klokkenluidende huishoudsters, Bryce Dallas Howard reveleert als überbitch en onder meer Jessica Chastain (“The Tree Of Life”, “The Debt”), Allison Janney en Sissy Spacek zorgen ervoor dat ook het bijrollenfront met de nodige bravoure in de frontlinie mag plaatsnemen.

Een 'crowdpleaser' heet zoiets in het mooi Engels, maar hier en daar is “The Help” iets te simplistisch en oppervlakkig. Vooral de bijwijlen iets te paternalistische ondertoon zorgt voor een punt van kritiek. Dit mag dan wel een verhaal zijn over zwarte vrouwen die opkomen voor hun rechten, uiteindelijk gebeurt die revolutie pas na het initiatief van een blanke vrouw. Een kritiek die misschien iets te veel spijkers op laag water zoekt: zeker omdat de zwarte actrices echt wel sterk acteren en Taylor hen alles behalve als minderwaardige nevenpersonages beschouwt. Op slechte dagen zou dit brouwsel genoeg zijn om “The Help” aan de schandpaal te nagelen, op goede dagen trekken we ons dat allemaal niet aan en zijn we niet te beroerd toe te geven dat deze als zoete koek binnenglijdende tragikomedie op zijn minst drie Filmfreaksterren mag meenemen naar huis. Men zegge of schrijve het voort.

Gezien op het Filmfestival van Gent.

Alex De Rouck